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美国为什么这么保守?


2019-01-17

大家有没有发现一个常识:我们国标阀门,或者德标、英标的阀门,口径表示的单位是mm,口径缩写是DN,压力表示的单位是kg或MPa,压力缩写是PN,但唯独美标的阀门,口径单位是英寸,压力是磅,缩写为Lb。关于这个话题,上海永鹏机械的技术部人员也进行了一次有趣的讨论。为什么美国人在度量衡单位的使用上这么保守呢?

现在,几乎全世界都适用公制的度量衡,就是米、千克这一套,美国很奇怪,依然在使用落后的英制度量衡。就是什么英寸、英尺、码、盎司、磅、品脱、加仑、华氏度这一套。美国使用英制很好理解,是因为它最早是英国的殖民地。美国刚独立的时候,其实有机会像建立美元一样,建立一套自己的度量衡体系。刚独立的美国是一个全新的国家,货币制度、度量衡、法律体系等等基本构架都需要重新建立,可以重新来一遍。当时美国也这样干的,美国人非常迅速地就废除了英国的货币系统,从英镑、先令这一套,过渡到了十进制的美元、美分系统。下一步,就应该是改革度量衡了。当时,法国人虽然已经提出了公制度量衡的设想,但是法国正在革命,公制的事迟迟都没有确立下来。但是设想是有了。美国当时的总统杰斐逊对推行公制度量衡充满了热情。他认为全世界用一套统一的度量衡是未来的趋势。他们判断得多准。甚至他还找过法国人商量,想合伙建立一套公制度量衡。但是各种阴差阳错,这个合作没搞成。杰斐逊不服,自己单干,提出了一个美版公制计划。这个计划的原理跟法国的公制一样,也是把单位跟某种自然标准联系起来。我们可以设想一下,如果杰斐逊这个计划通过了,现在全世界用的很可能就是美国版本的公制了。因为美国在制造业上的发言权是越来越大。然而,从1790年到1808年这18年间,杰斐逊向国会提了4次他的这个美版公制计划,国会一直拖着。国会是有自己的难处。这个时候,国会已经根据英制建立了美国的土地划分系统。那也是一个非常庞大的工程。划分的基本单位是镇,每个镇6平方英里,里面分成36个区,每个区就是1平方英里。他们还给各地方的分界线都做好了标记。这是个多大的工程。好不容易弄好了土地划分系统,国会肯定不愿意重新干一遍。而如果按照杰斐逊的想法,强行改成公制。那美国人今后就得说,我家住的那个区是2.59平方公里,多别扭啊。当时很多人觉得,改成公制根本就是自找麻烦。根本没有这个必要。这个机会,一旦错过,就麻烦了。之后的100年中,全世界都在经历现代化、工业化和全球化。公制度量衡的优势越来越明显。但是与此同时,英制度量衡在美国社会的扎根也越来越深。改革的成本是越来越高。那美国人有没有努力过呢?有。到了19世纪末,17个国家共同签署了《米制公约》,加入了公制体系。他们还成立了国际计量局,共同制定了公制的标准。这17个国家里,其实就有美国。这时候,有一个人,叫门登霍尔,他是美国海岸和大地测量局的总负责人。这门登霍尔觉得,推行公制度量衡的时机应该到了。他再次提出了公制的事,还签发了一个推广公制的命令,把美国的英制单位和公制的单位对应起来了,比如1英寸等于2.54厘米。这个命令一颁布,其实就相当于美国已经接受了公制。你可以这么理解,美国这个时候的英制度量衡,就是一套换算更加复杂的公制而已。但是美国为什么没有再往前走一步,直接用公制不就得了?这一步太难了。在过去的100年中,英制在美国彻底扎根了。我们来算算账。想让整个美国都抛弃英制使用公制,首先那些砝码、容器、量具、尺子就得扔了吧。这是小钱。要想把英制螺丝换成公制螺丝,生产螺丝的模具都得扔了。你想之前用旧螺丝的机械设备怎么办呢,他们要维修,新的螺丝就装不上去了,难道所有的机器设备都更新换代?美国经济规模那么庞大,这笔钱可受不了。而且还有工程师、工人都要重新培训,我们就算一笔账。光是把全美的路牌都换成双轨制,就是即标注公里又标注英里,就至少得花了五六个亿美元。这就是一笔大钱了。

你可能会说,美国这么富,这些钱和长期的效益比,还是小钱啊。因为度量衡换算问题,一旦造成损失,就更不划算了啊。比如,1998年美国就因为公制和英制换算错了,导致一个火星探测器出现了事故,在火星烧毁了。连研发制造和发射任务总共3.27亿美元,可都打水漂了。美国的治国者怎么这么点洞察力、长远眼光都没有呢?越早换度量衡,将来的损失越小啊。说得确实对。但是你想,英制度量衡带来的那些麻烦,是科学家的、工程师的,而不是普通老百姓的。但是如果你搞公制度量衡的改革,带来的好处,是长远的,是专业人员的,但是带来的麻烦,那可是归所有老百姓的、全民的,是深入到生活的每一个细节的。在美国那样的制度下,哪个政治家会做这种没有明显的、当下的收益,但是会引起全面社会反弹、几乎所有老百姓都不适应的改革呢?所以,不是美国人保守,而是美国人已经付不起这个拆掉重来的代价了。

文章内容源自“逻辑思维”的演讲内容。

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